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Echándole Ganas: Giving it My All to Honor Legacy and Elevate Voices

Posted by DFO Cecilia Hernandez in Equity Initiatives
Mar 28, 2024
Cecilia Hernandez and the Equity Commission meeting

With the end of Women’s History Month coinciding with César Chávez Day, I’ve been reflecting on my personal and professional experience and the journey that has taken me to my current role as the U.S. Department of Agriculture Designated Federal Officer (DFO) of the Equity Commission. It is also extremely fitting that this year’s Women’s History Month theme is “Women Who Advocate for Equity, Diversity and Inclusion.” Being a Mexican American woman, I’m incredibly proud – and honored – to support the 41 Commission members as they’ve developed recommendations that will impact not only the communities I come from but all communities that are representative of the diverse America we know today. As a career federal employee, I also have the tremendous opportunity and responsibility to ensure that the recommendations receive attention and commitment from USDA to make lasting change.

It was never my intention to work in agriculture. Coming from a family of farmers and farmworkers, I was determined to pave my own way. My family has always been supportive, and to this day, I still hold dearly to my parents’ advice to “échale ganas,” give it all you’ve got. It’s funny how things can pan out just as they should. I knew I had to take the opportunity to work for USDA when I was offered a position through the Pathways Internship out of graduate school. At the time, I was leaning toward an internship in Mexico. Yet, I knew the Pathways opportunity could take me where I needed to be as an aspiring public servant.

Throughout my professional experience, I’ve had amazing mentors across, the federal government, who I continue to learn from and am encouraged by. Working with various leaders—especially leaders who happen to be women and trailblazers in their respective lines of work—is so fulfilling. I’m fortunate to call women like Deputy Secretary Xochitl Torres Small, Deputy Under Secretary Gloria Montaño Greene, Katharine Ferguson, Equity Commission Members Shirley Sherrod, Ertharin Cousin, Poppy Sias Hernandez, Mireya Loza, Shari Rogge-Fidler, and many, many others as my mentors. Their leadership has solidified my confidence that, while the future of my career may be unknown, I know anything is possible for me. I am especially grateful for former Deputy Secretary Dr. Jewel Bronaugh, and I often refer to her leadership in times when I need to be bold and courageous in the face of advancing equity. When asked to be the DFO of the Equity Commission, I didn’t grasp the magnitude of this opportunity and it wasn’t until I connected with her that I knew this role would be life changing. She made me feel seen as a Latina migrant woman. She empowered me to find my voice and represent my community while giving a voice to those too often left behind.

The call to advance equity and justice across our communities is in my roots and has been instilled within me since I was young. I grew up hearing about César Chávez and feeling inspired to become a vessel of support for the communities I represent while also supporting those who have historically faced discrimination. Today, I honor César Chávez by working to ensure all people are acknowledged as human beings, given the right to real opportunities, and benefit from their hard work in the pursuit of success and happiness. I hope to pass on these lessons to my two boys and raise them to know they can do whatever they set their minds to. In looking at the recommendations put forward by the Equity Commission in the Final Report, I’m confident there will be a positive impact on generations to come as the Department commits to implementing them.

My childhood was spent in Mexico running around on the farm, picking raspberries, and seeing the hard work done day in and day out. I like to think of myself as the fruit of my family’s labor, working to implement recommendations like expanding access to USDA programs, addressing farmworker nutrition, and providing fair treatment to farmworkers, that could have changed the trajectory of my family’s livelihood. It is a full-circle moment for me to work at USDA and be a part of the institutionalizing equity throughout the Department. As a federal employee today, I have the fortunate opportunity to see through changes to USDA programs and services for the betterment of our customers and all communities, like my family.

At the start of the Equity Commission in late 2021, I was a skeptic like many others; however, the focus and dedication to this work from day one by the Secretary and USDA Leadership has helped to crystallize all the possibilities for the future of the Department and its customers. Selecting Equity Commission Co-Chair Arturo S. Rodríguez was a moment that set the tone for this work. To have President Emeritus of the United Farm Workers (UFW) organization, an organization that was co-founded by César Chávez and dedicated to serving families and communities like my own, establishing the Commission meant that we were bringing all stakeholders to the table. Co-Chair Rodríguez brought the spirit of César Chávez to this work by challenging us, along with his peers on the Commission, to center equity in all that we do as we commit to removing barriers to access USDA programs and services and ensuring our resources reach underserved communities and those most in need. He continually encourages us to use our voice to echo the call “Sí, se puede” —yes, we can— when looking for solutions and opportunities for lasting change.

As a Mexican American woman honoring the legacy of many trailblazers this month, I feel immense gratitude for where I’ve come from and am privileged to serve as the DFO of the Equity Commission, where we are making real change. I look forward to meeting with stakeholders across the country at our regional convenings to connect face-to-face on the issues that matter most to the communities we serve, share our resources and encourage participation in our programs and services that are here to help customers. I will keep “echándole ganas”—giving it all I’ve got—by making sure that all voices are heard. No matter where you come from or what you do, your voice matters, and USDA hears you.

USDA’s first Regional Equity Convening was held in Dearborn, Michigan, and co-hosted by Equity Commission members Todd Corley and Poppy Sias Hernandez. The forum focused on the “Power of Partnerships,” with discussions featuring public and private partners—including USDA leaders—influencing the next generation of farming, ownership, sustainable agriculture, food security, and food sovereignty. For more information on the next convening, visit the Equity page. The Equity Commission Final Report is available in both English (PDF, 2.0 MB) and Spanish (PDF, 1.7 MB).

Echándole Ganas: Dándolo todo para honrar el legado y elevar voces

Con el final del Mes de la Historia de la Mujer coincidiendo con el Día de César Chávez, he estado reflexionando sobre mi experiencia personal y profesional y el viaje que me ha llevado mi función actual como Oficial Federal Designada (DFO) de la Comisión de Equidad del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA). También es muy apropiado que el tema del Mes de la Historia de la Mujer de este año sea “Mujeres que abogan por la equidad, la diversidad y la inclusión.” Siendo una mujer mexicoamericana, estoy increíblemente orgullosa, y honrada, de apoyar a los 41 miembros, que han desarrollado recomendaciones que afectarán no solo a las comunidades de las que vengo, sino a todas las comunidades que son representativas de la América diversa que conocemos hoy. Como empleada federal, tengo una gran oportunidad y responsabilidad que las recomendaciones reciban atención y el compromiso de USDA para realizar cambios que durarán.

Nunca fue mi intención trabajar en la agricultura. Proveniente de una familia de agricultores y trabajadores agrícolas, estaba decidida a allanar mi propio camino. Mi familia siempre me ha apoyado y hasta el día de hoy sigo teniendo muy en cuenta el consejo de mis padres de “échale ganas,” y darle todo lo que tengo. Es curioso cómo las cosas pueden funcionar tal como deben. Sabía que tenía que aprovechar la oportunidad de trabajar para el USDA cuando me ofrecieron un puesto a través de la pasantía Pathways fuera de la escuela de posgrado. En ese momento, estaba inclinada hacia una pasantía en México, pero sabía que la oportunidad de Pathways podría llevarme a donde necesitaba estar como aspirante al servicio público.

A lo largo de mi experiencia profesional, he tenido mentores increíbles en todo el gobierno federal y he seguido aprendiendo y siendo alentado por ellos. Trabajar con varios líderes, especialmente líderes que resultan ser mujeres y pioneras en sus respectivas líneas de trabajo, es muy satisfactorio. Tengo la suerte de llamar a mujeres como la subsecretaria Xóchitl Torres Small, la subsecretaria adjunta Gloria Montaño Greene, Katharine Ferguson, los miembros de la Comisión de Equidad Shirley Sherrod, Ertharin Cousin , Poppy Sias Hernandez, Mireya Loza, Shari Rogge-Fidler, y muchas, muchas otras como mis mentoras. El liderazgo de estas mujeres ha solidificado mi confianza en que, si bien el futuro de mi carrera puede ser desconocido, sé que todo es posible para mí. Estoy especialmente agradecido por la ex subsecretaria, la Dra. Jewel Bronaugh, y a menudo me refiero a su liderazgo en momentos en que necesito ser audaz y valiente frente al avance de la equidad. Cuando me pidieron que fuera la DFO de la Comisión de Equidad, no comprendí la magnitud de esta oportunidad y no fue hasta que me conecté con ella que supe que este puesto cambiaría mi vida. Me hizo sentir vista como una mujer migrante latina y me empoderó para encontrar mi voz y representar mi comunidad, al tiempo dándole voces a personas que han sido dejadas atrás.

El llamado a promover la equidad y la justicia en nuestras comunidades está en mis raíces y se me ha inculcado desde que era joven. Crecí escuchando sobre el legado de César Chávez como líder de los derechos civiles y sintiéndome inspirada a apoyar a las comunidades de las que soy representante, al mismo tiempo apoyando a aquellos que históricamente han enfrentado la discriminación. Hoy, honro a César Chávez trabajando para asegurar que todas las personas sean reconocidas como seres humanos, se les dé el derecho a oportunidades reales y el respeto de todos en la búsqueda del éxito y la felicidad. Espero transmitir estas lecciones a mis dos hijos y criarlos para que sepan que pueden hacer lo que se propongan. Al observar las recomendaciones presentadas por la Comisión de Equidad en el Informe Final, confío en que habrá un impacto positivo en las generaciones venideras a medida que el Departamento se comprometa a implementar las recomendaciones lo mejor que pueda.

Pasé mi infancia en México corriendo por la granja, recogiendo frambuesas y viendo el trabajo arduo realizado día tras día. Me gusta pensar en mí mismo como el fruto del trabajo de mi familia, trabajando para implementar recomendaciones como ampliar el acceso a los programas del USDA, abordar la nutrición de los trabajadores agrícolas y dotar de personal a los trabajadores agrícolas, que podrían haber cambiado la trayectoria del sustento de mi familia. Es un momento de círculo completo para mí trabajar en el USDA y ser parte de la institución de la equidad en todo el Departamento. Como empleada federal, tengo la afortunada oportunidad de ver que se están realizando cambios en los programas y servicios del USDA para el mejoramiento de nuestros clientes y todas las comunidades como la mía.

Al inicio de la Comisión de Equidad a fines de 2021, yo era un escéptico como muchos otros; sin embargo, el enfoque y la dedicación a este trabajo desde el primer día por parte del Secretario y el liderazgo del USDA ha ayudado a cristalizar todas las posibilidades para el futuro del Departamento y sus clientes. La selección del Copresidente de la Comisión de Equidad, Arturo S. Rodríguez, fue un momento que marcó la pauta de este trabajo. Tener al Presidente Emérito de la organización United Farm Workers (UFW), una organización que fue cofundada por César Chávez y dedicada a servir a familias y comunidades como la mía, establecer la Comisión significaba que estábamos trayendo a todas las partes interesadas a la mesa. El Copresidente Rodríguez ha traído el espíritu de César Chávez a este trabajo al desafiarnos, junto con sus compañeros en la Comisión, a centrar la equidad en todo lo que hacemos, ya que nos comprometemos a eliminar las barreras de acceso a los programas y servicios del USDA y garantizar que nuestros recursos lleguen a las comunidades desatendidas y a las más necesitadas. Nos anima continuamente a usar nuestra voz para hacernos eco de la llamada “Sí, se puede” cuando buscamos soluciones y oportunidades para cambios que duraran.

Como mujer mexicoamericana que honra el legado de muchas pioneras este mes, siento una inmensa gratitud por el lugar de donde vengo y el privilegio de servir como DFO de la Comisión de Equidad, donde se está llevando a cabo cambios reales. Espero reunirme con las partes interesadas de todo el país en nuestras Convenciones Regionales para conectarme cara a cara sobre los temas que importan a las comunidades a las que servimos y para compartir nuestros recursos y alentar la participación en nuestros programas y servicios que están aquí para ayudar a los clientes. Seguiré “echándole ganas”—dándole todo lo que tengo— asegurándome de que se escuchen todas las voces; no importa de dónde vengas o qué hagas, tu voz es importante y USDA está escuchando.

La primera Convocatoria Regional de Equidad del USDA se llevó a cabo en Dearborn, Michigan y fue organizada conjuntamente por los miembros de la Comisión de Equidad Todd Corley y Poppy Sias Hernandez. El foro se centró en el “Poder de las asociaciones” con discusiones con socios públicos y privados, incluidos los líderes del USDA, que influyen en la próxima generación de agricultura, propiedad, agricultura sostenible, seguridad alimentaria y soberanía alimentaria. Para obtener más información sobre la próxima convocatoria, visite Equidad. El Informe Final de la Comisión de Equidad está disponible tanto en inglés (PDF, 2.0 MB) como en español (PDF, 1.7 MB).

Category/Topic: Equity Initiatives
Tags: equity USDA